La rhumatologie est une spécialité qui s'intéresse au diagnostic et au traitement des maladies de l'appareil locomoteur, c'est-à-dire des maladies des os, des articulations, des muscles, des tendons et des ligaments, mais les rhumatologues (médecins spécialisés en rhumatologie) soignent également certaines affections neurologiques périphériques comme la sciatique. Les motifs de consultation ou d’hospitalisation en rhumatologie les plus fréquents sont la douleur et le handicap.

Le rhumatologue est amené à prendre en charge de très nombreuses maladies (plus de 450 maladies répertoriées parmi ce qui est appelé rhumatismes). Il n'y a donc pas « un rhumatisme » mais des rhumatismes ou des pathologies ostéoarticulaires de causes différentes et donc de pronostic différent.

Ces pathologies peuvent être classées en familles :

  • maladies inflammatoires : polyarthrite rhumatoïde, spondylarthrite ankylosante, rhumatisme psoriasique, lupus érythémateux disséminé, syndrome de Sjögren...
  • maladies d'origine infectieuse : arthrite septique, spondylodiscite
  • maladies dégénératives des articulations : arthrose,
  • maladies osseuses: ostéoporose, ostéomalacie...
  • maladies de la colonne lombaire: lombalgies et sciatiques, névralgies cervico-brachiales...
  • pathologie tumorale : tumeurs bénignes et malignes
  • maladies d'origine métabolique : goutte, chondrocalcinose articulaire...
  • maladies des tendons et parties molles: tendinites, aponévrosites, syndromes canalaires (canal carpien, canal tarsien...), fibromyalgie
  • maladies d'origine dysplasique : Affections génétiques des os...
  • maladies des pieds: métatarsalgies, talalgies...
  • autres maladies touchant les articulations, comme par exemple l'algodystrophie...
  • ...et la liste n'est pas exhaustive

Le rhumatologue travaille en collaboration avec le médecin généraliste. Il est à même d'orienter lorsque c'est nécessaire vers d'autres médecins spécialistes, des kinésithérapeutes ou d'autres personnels paramédicaux, et vers des chirurgiens.